miércoles, 20 de abril de 2011

CIENCIA EN EL AÑO 2010

Como en anteriores años, desde esta “ventana de la ciencia”, habiendo acabado un año, es costumbre dar un repaso al panorama científico y tecnológico que ha patrocinado el año recién acabado.

La valoración global que los científicos, periodistas y editores de revistas científicas hacen del año pasado es en general muy positiva, sobre todo en lo que se refiere a las ciencias aplicadas: biotecnología, ingeniería genética y nanotecnología.

La revista Science en su lista de los “top-ten” (los diez más importantes) avances ha colocado como número uno la construcción de una diminuta máquina cuántica, construida bajo la dirección de los físicos Andrew Cleland y John Martinis de la Universidad de California, en Santa Bárbara, como el "logro científico más importante del año". Este objeto que no tiene más valor que el de un prototipo de laboratorio permite experimentar los fenómenos cuánticos. El diminuto aparato reacciona como un átomo o una molécula y se mueve constantemente. Cleland y Martinis la colocaron al mismo tiempo en oscilaciones mínimas y máximas, "un fenómeno, que sólo es posible en la mecánica cuántica", según el artículo publicado en la revista.

En el campo de la biotecnología el equipo encabezado por Craig Venter ha sido colocado en el palmarés de Science por sus trabajos relacionados con la fabricación artificial de de genes implantados en bacterias que permiten reprogramar nuevas funciones orientadas a la determinados procesos y aplicaciones como por ejemplo biocombustibles y medicamentos "a medida" de los pacientes.

Las expectativas que se abren en el campo de la genómica son muy interesantes. Es previsible que en un futuro muy próximo se puedan crear moléculas que se inserten en los genes y permitan la programación de infinidad de funciones. La curación del cáncer será uno de los campos que mas aprovecharán estos avances. Del mismo modo la reprogramación de células embrionarias (células madre) permitirá la reconstrucción de tejidos y órganos dañados

También se registraron importantes avances en la búsqueda de las raíces genéticas de enfermedades hereditarias. Apareció una luz de esperanza en la prevención del VIH. Un gel y una píldora, que todavía es muy cara, reducen el riesgo de infección en un tercio hasta casi la mitad.

La cosmología también logró importantes avances en el conocimiento. Los nuevos datos sobre la composición del Universo, la materia oscura y la energía oscura incrementaron a tal punto el conocimiento desde el año 2000 que prácticamente no existen dudas acerca del Modelo Estándar, dice "Science".

La revista también otorga gran importancia al descubrimiento de agua en Marte, que aviva las especulaciones sobre una vida pasada en el planeta rojo.

En materia de astrofísica el año ha sido el año de los planteas. Durante 2010 se descubrieron numerosos planetas fuera del Sistema Solar. Y uno de ellos parece haberse originado fuera de la Vía Láctea, nuestra galaxia, un hallazgo que nunca antes se había realizado.

En los años pasados, los astrónomos descubrieron casi 500 planetas por fuera del Sistema Solar al que pertenece la Tierra, y la cifra continúa creciendo.

"Hay muchas razones para creer que los planetas están extendidos por el resto del universo, pero esta es la primera vez que tenemos evidencia de ello", señaló el doctor Robert Massey, de la Real Sociedad Astronómica del Reino Unido.

Pero, sin duda, el descubrimiento astronómico más comentado fue el del planeta "Gliese 581g", un exoplaneta parecido a la Tierra que podría reunir las condiciones adecuadas para el desarrollo de la vida. "Gliese 581g tiene el tamaño justo y se encuentra a la distancia adecuada de su estrella para tener agua líquida y una atmósfera", apuntó el doctor Paul Butler, de la Institución Carnegie de Washington.

El Instituto de Física británico, a través de su sección Physicsworld, se centra en esta rama de la ciencia destaca los trabajos llevados a cabo en el CERN (Laboratorio Europeo de Física de Partículas) con en el primer puesto de su lista de avances más importes. Los experimentos con antimateria (antihidrógeno) llevados a cabo por el equipo internacional Alpha han logrado retener hasta 38 átomos de antihidrogeno durante una fracción de segundo, logrando en este tiempo estudiar estos singulares elementos y midiendo sus propiedades

El Gran Colisionador de Hadrones (LHC) del CERN consiguió, al tercer intento, colisionar haces de protones para acelerar partículas hasta los 7 teraelectronvoltios (Tev), una velocidad nunca alcanzada hasta ahora. El objetivo del experimento era explicar el comportamiento de las partículas en los primeros instantes de la gran explosión que dio lugar al universo (Big-bang). El experimento, por cierto, despertó un gran interés a nivel internacional llegándose a cuestionar, por parte de medios sensacionalistas, que los experimentos llevados a cabo podían suponer un cierto riesgo de accidente de consecuencias incalculables.

Finalmente en el campo de la tecnología aplicada destacamos los siguientes inventos: Automoción: el coche volador. Movilidad: un exoesqueleto para volver a caminar. Biomedicina: fabrica de células madre. Robótica: el primo de Wall-E. Lenguas: ultrasonidos para rescatar lenguajes en extinción. Cirugía: robotos que patrullan el cuerpo humano. Prevención: diagnóstico genético por medio de saliva. Comunicación: pintar con los ojos. Sonido: oír por los dientes. Electricidad: un supercable hecho en España. Robótica: el avatar móvil. Psiquiatría: modular el cerebro con luz. Tratamiento anticáncer: nanocápsulas contra los tumores. Vida sintética: primera bacteria con genes artificiales. Aeronáutica: la mochila del hombre-pájaro. Alimentación: leche contra la hipertensión. Energía: ropa con batería incluida. Electrónica: llega el pequeño memristor. Cosmética: crema supersolar.

El año 2011 se espera que nos traiga importantes avances en la ciencia y la tecnología. Sin embargo, los científicos están muy preocupados por los recortes presupuestarios debidos a la crisis económica mundial. La ciencia es un importante motor para impulsar la economía y el desarrollo de los pueblos, por tanto es deseable que a pesar de la crisis se siga invirtiendo en investigación. Les deseo un feliz 2011 desde esta “ventana de la ciencia”.